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相互信任和社会成本 2018-11-08 14:39:17

最近小学同学转载了一篇文章,说许多中国人颇为得意的“小聪明”使人与人之间丧失信任。如果大家相互之间不信任,社会成本就会增加,反之亦然。文中给了一个虚拟的,实在的,到处可见的例子。张三向李四购买一批空调。李四担心张三收了货不付钱,张三担心李四拿了钱不发货,或者干脆人间蒸发。于是只好通过朋友介绍,请客吃饭,过了好几个月,确认对方可以信赖,才算成交,最后买来的空调要明年夏天才能卖出去。李四也有损失,不言而喻。

这个例子自然比较极端,但类似的因为不信任造成的有形的或无形的损失,在中国确实到处可见。这方面,西方国家确实做的较好。下面通过一些亲身经历的例子来支持我的说法。每一段为一个事例。

2013年我带着姐姐去加拿大游玩,在著名的Casa Loma 古堡,我去排队买票。我忽然看到这儿的老年标准是60岁。在美国,大部分场所老年定义是65岁,也有一些是62岁(如下面谈到的国家公园),我马上叫姐姐姐夫去拿护照。排到我了,我说三个老年,两个大人。售票员把票给了我,什么都没问。如果有人冒充,几次后被人发觉,我们就不可能豁免。每个真正的老年人至少要增加30秒,已经很长的队伍显然会更长。

美国的国家公园,对62岁以上的老人几乎免费开放,但要办一张10美元的公园卡,终身有效。卡上没有张片,就是说可以冒用的。解决方法很简单,核对身份证就是了。我退休的第二年就合格了。这张卡至今已使用几十次,包括去年去了四个国家公园,从来没要求出示驾驶执照(美国的身份证)。

2013年,我们去佛罗里达的 Key West (海明威故居,日落圣地,等等)。在一家炸鸡店吃午餐,我把一个背包忘了,到了迈阿密才发现。太太安慰我,没有什么值钱的东西,但我还是试着打了个电话,老板一口答应给我寄来。我把信用卡号码给了他,叫他再加个五块作为酬谢。老板大概圣诞期间生意忙,两星期后才到。打开纸箱,发票也在里面。一查信用卡,一分钱也没加。我和太太都很感动。我这么猜测,他认为我到他那儿吃午餐是捧他场,他就为我这个“上帝”再提供些额外的服务。

这种风气的形成,主要靠教育,因为制度不可能每个角落都管到,但必要的制度也是需要的。请看下面的例子。几天前傍晚,有人来敲门,说是他们在建一个太阳能的项目,会提供比现在电力公司便宜的电力。他让我去拿上一个月的电费账单,说能直接告诉我便宜多少。我英文不好,以为他说先去别家兜售,回来再看我的账单。过了约20分钟,没有动静,太太让我去门口看看,一看他等在那儿,这下我不好意思了,看来他等了20分钟。 他看了账单,我现在每度电15分,他们的才13分。因为确实便宜了两分,又让他等了这么久,再加上我是个环保主义着,我就在一个电子文件上签了字。过了几分钟,详细的文件通过电邮过来了。我仔细阅读,倒吸一口冷气,原来这个合同要求25年,中途退出要罚款250美元。第一年确实便宜两分,但以后会每年递增3%。还好,最后有一段小字,根据政府主管部门的要求,他们要给客户三天时间允许反悔。我第二天给他们打电话,问是否将那份取消的文件签字后用PDF通过电邮送来即可。对方说是的。对方问我哪一点不满意,我就把那两点如实告诉。对方十分惊讶,他没有告诉你?我说没有。对方说他不应该这么做。当天下午,我收到电邮,确认我已经退出。

最后一个例子说明了好几件事。首先,以后不能干这种当场签字的事,一定要看到完整文件。其实我一直遵守这一条的,只是那天阴差阳错,上面已经解释过。以后要更加警惕。第二,我要感谢政府的监管部门,交了这么多税,这些公仆们确实在替老百姓干事。



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无理取闹者戒 2018-11-06 08:06:44

根据小学同学转载的帖子,截至201710月,类似彭宇案的诬陷案子,中国有84例,其中仅有一人受到了扣留的处罚。因违法人员已满70岁,依法决定不予执行。犯罪成本低,甚至为零,成了犯罪的催化剂。当然这些在国内不认为是罪,或是轻罪但未严格执行。这儿给出的例子不是犯罪,但显然有参考价值。

排球比赛中,每一局(25分)中,如对裁判有异议,双方各有两次上诉机会。奥妙之处在于,如上诉成功,则上诉机会不会扣减。只有上诉失败,才算你用掉一次上诉。上诉当然不是“罪”,但失败的上诉显然是归于“无理取闹”了。有了这个“取闹”成本,双方只有在很大把握是“有理”的情况下才敢“取闹”。其他运动估计也有类似“取闹成本”,但我不清楚。

桥牌是否算运动向来有争议,但十几年前开始,“取闹”也要付出成本。桥牌的裁判,尽管不会全场奉陪,但需要裁决的时候,却远多于其他运动,即不是简单的分数发布机,说声1:0等等。大部分裁决双方都不会有争议,因为比赛规则有明确规定。但因为其特殊性,许多时候是靠裁判根据经验判定的,于是就会有不服,上诉的情况。不服就要有理由,上诉者对规则必须有较全面的理解。于是就出现了这种情况,那些专家们动不动就上诉,胜了自然好,上诉失败也就损失了点时间。于是就出现了不诉白不诉的情况。如对方是初学者或阅历不深者,他们也照诉不误。这就产生了好几方面的副作用。一些初学者,经过几次折腾,决定退出,使桥牌协会辛辛苦苦发展的新会员泡汤了。上诉的处理是在比赛后进行,频繁的上诉使上诉委员会的成员(义务的)晚上没法睡好觉。比赛十一点多结束,等裁决完成往往快一点了。

近二十年前,美国桥牌协会制定了一项新规则。对于经验丰富的选手,一旦上诉失败,扣三分(对式比赛)。怎么算“经验丰富”,规则有详尽规定,门槛相当高,一般牌手不必担心。这“三分”是什么概念呢?对式比赛一般是13个桌子,每副牌满分是12分,平均是6分。你上诉是希望拿到更好的分数。但取闹成本如此之高,心地不善良的专家也不得不三思而行。

现在诬陷者如此之多,越来越多,受到彭宇案的鼓舞是显而易见。如果参照排球和桥牌的取闹“成本“,制定相应的规章,就不可能还有这么多人诬陷。两者有一点是不一样的,在排球比赛中起诉,有相当多时候起诉方自己其实对实际情况也不清楚,要看录像后才能知道。而彭宇案的起诉方,存心就是诬陷对方,所以后者的取闹”成本“应该比前者更高一些。

现在看重庆泼妇的取闹成本,基本上是零,当然最后把命陪进去是她没有料到的。一般情况下,无非两种可能。一是取闹成功,司机让她下车,有些取闹者甚至要求司机开回去。取闹不成功,下一站下车。再占点嘴皮子便宜,把司机骂个狗血喷头。如果司机和乘客执着点,叫警察,因为法律没有明文规定,大概也就带到派出所,教育一下就回家吃晚饭了。或许读者有异议,中华人民共和国民法第几条第几款如何如何。但显然没有认真执行,否则难以想象这些泼妇会如此嚣张。



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网上假新闻和书上假故事 2018-10-21 18:53:47

今天早晨,看到小学同学微信群有一则录像。一架泛美航空公司的客机,下降时起落架的一个轮子出不来,飞机转了好几圈,还是不行,眼看燃油即将耗尽,机毁人亡的悲剧马上要发生,一个机场工作人员开了一辆小货车(pick-up)冲了上去。飞机马上降落,缺轮子的那一侧就搭在小货车上。一场事故得以避免,万众欢腾。候机楼等待飞机的乘客纷纷跑到窗前目击这一壮举,许多人带着激动的表情争相传诵这一故事。

录像没有说时间,应该是最近吧,否则多少会有传闻。泛美航空早已倒闭,我猜是美国航空公司(AA)翻译之误。我打电话给一位英文好,且网上搜索能力强的朋友,他说也没听说过。但飞机在那儿,这么多真人,实在不像是剪接的。我把录像介绍给太太和女儿,她们也很感动。只是女儿比较好奇,想把故事找出来。结果跌破眼镜,这是 Nissan 2011年为pick-up Frontier 拍摄的一则商业广告。由于广告内容不真实(主要是载重量,速度也有问题),受到美国贸易委员会(FTC)的处分。我只好遗憾地告诉同学,这一则正能量满满的故事是虚假的。

目前的网络时代,真假新闻混杂其间。有些假新闻是好意的夸张,有些则是无中生有。再小心的人也难免会中招,这次要不是女儿,老爸就中招了。一般来说,我遵循48小时原则。如果一则网上新闻在48小时内无人质疑,则大致不假。网上爱管闲事之士如此之多,其中不泛搜索高手,一则假新闻要混过这些火眼金睛谈何容易。我有一次写了一篇《宝刀不老》,谈到一个1980年左右的数学传奇故事,因年代久远,无法给出细节,万维的的网上高手“括号”居然把这故事找出来,并对该题目提供了一种观察解法(有别于我的解析几何解法),没有涉及任何计算。我倒吸一口冷气,亏得本刀从不撒谎。。。

有一次看到一篇文章,说丘吉尔一次掉进粪坑,被一农村小孩救起,这小孩就是后来青霉素发明者弗来明。。。这个比较容易,我那位高手朋友(不是括号)不到十分钟就发现了破绽。年龄和年份都对不拢。

小时候看到《十万个为什么》化学分册说,苏联有一处湖泊,美得冷人窒息,原来湖里是水银。后来看到一篇文章,说这是以讹传讹,无中生有。水银比重如此之大,“水银泻地,无孔不入”,这个湖底哪里盛得住。

《十万个为什么》的数学分册有一个更为传奇的故事,法国学者马拉尔第(Maraldi)发现全世界的蜜蜂窝底部是三片菱形,两个角度分别是109°28‘78°32’。法国物理学家列奥缪拉(Reaumur)想会不会蜜蜂为了节约宝贵的蜂蜡,选择了这两个最佳角度。他就请教瑞士数学家克尼格(Koenig),克尼格的结果与蜜蜂窝的实际角度差了两分。以后英国数学家McLaurin又算了一次,得出的结果与蜂窝一样。我读过的另一篇科普文章就更为传奇了。说是克尼格的计算并没有错,而是他使用的对数表错了。好几十年后,一条货轮由于使用了同样的对数表在北大西洋沉没。详细故事可阅读本人《华尔街数学》中《蜂窝和冰海沉船》一文。要点如下:

1)马拉尔第并没有测量菱形的角度,而是令蜂窝壁六片相同梯形的两个角度与菱形两个角度相等,经过计算得到这两个角度。

2)没人亲眼看过克尼格的计算,列奥缪拉说结果发表在《法兰西学报》但那一年的学报根本没有这篇文章。

3)最为精彩的沉船故事部分是Wood 牧师在其著作《Home without hands》中编造的。

4)对数表的错误是Brougham 勋爵在一篇长篇著述中编造的。

当时新版《十万个为什么》正在编写中,我通过熟人向总编辑通报了这些情况,也不清楚他们是否采纳。

最后一个例子是关于毛泽东稿费。毛泽东有稿费是不争的事实,问题是多少。有一阵子,网上流传了一个一亿三千万的版本。文革过来人都知道这稿费相对于那时中国人民的收入肯定是个天文数字,但是否有如此之巨却也不好说。有位相当理性的左派人士做了个详尽的追踪,他整理出大约七条(?)线索,逐步跟踪,最后都到同一条无名贴停下来。

啰啰嗦嗦说了这么多,我想大致总结如下几点。首先,运用常识和简单事实加以判断。上面所列丘吉尔的故事及水银湖的故事马上就穿帮。对于“最近”的“真人真事”,等上48-72小时再决定是否相信。对于遥远的故事,要相信真伪恐怕还要多等一些时间。如果自己做搜索就另作别论。



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昨天下午,我注意到一个细节。 2018-09-28 07:13:12

昨天吃晚饭时,我打开电视,观看ABC晚间新闻。轮到 Louisiana 参议员 John N. Kennedy 向大法官候选人问问题。他面带狡诈的微笑,问你信不信上帝,候选人说是的。接着单刀直入,你是否愿意向上帝发誓,福特教授对你的指控不成立。候选人明显的迟疑了3-5秒钟,说到,她的指控不准确 (not accurate)。他接着补充,她可能是在别的场合,被别人性骚扰了。接着参议员以同样的语气,问第二个、第三个指控者,这两次候选人的回答就是即时的,马上回答,不成立、不成立。

这使我想起了两件事。

一是天才老爹(Bill Cosby)在被定罪前,有记者采访他,他说他没有干过这号事。记者追问,那这些人的指控全是虚假的,他说我不记得了。

第二件事是读者文摘上看到的。日本某著名珠宝店一贵重珠宝被盗(暂且称为蓝宝石吧),警察抓到一重大嫌疑犯,但他一口咬定没有偷。结果警察要求他玩一种类似对对联的游戏。青菜-萝卜,太阳-月亮,等等、等等。正玩得兴起,警察突然说“蓝宝石”,嫌犯脱口而出“XX塔”。果然在附近找到了。

这两件事与候选人和参议员之间的问答是否有些相像。



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用钱买时间和用时间买钱 2018-09-22 19:22:49

租房的总会碰到过“31日”的烦恼,一般发生在当地搬迁。租约到期,31日必须搬出去。新租约1日开始,所以今天还不能搬进去。比较常见的情况是,你开车把行李家具载至新居,旧房客也在打包以及最后的清洗(否则按照租约要扣钱)。你和颜悦色凑着笑脸问能不能让我把行李放在客厅哪个角落,他们当即拒绝,有时给点理由,经常理由都不给,本来31日的使用权就属于他们。

碰到这种情况,我的招数很简单,好言好语跟对方解释一下,付他一天房租,借用一下一个房间或客厅的一个角落,寄放一下行李。我有一些朋友,花钱比我潇洒的多,他们的子女ABC们就更不用说了,居然没人想到过这一招。

我的朋友圈几乎都知道我这一名言:人生无非两件事,花时间买钱或花钱买时间。一般来说,年轻时前者居多,年纪大了则是后者居多。当然例外也是有的,就象上面这种情况。

在念研究生或做博士后时,如要在直达或多花几小时转机(当然会省不少钱)我毫不犹豫选择后者,一般情况下一小时至少省100美元。一个穷学生,哪儿去找一小时100美元的好差使。这就是典型的用时间买钱。这买来的钱和上班赚的钱还有一个很大区别,是不用上税的。后来年纪大了,不能说不考虑钱,但一些时间很差(班机时刻,转机,等候时间。。。)很便宜的航班就不考虑了。商务舱也考虑过,但是。。。俗人最后还是决定熬一下。

有一个朋友,自己开了个包装机械的公司,还申请了一项专利。去年去看望他,问他什么时候退休,他已70,叹了口气说没法退。原来儿子不愿意接班,把公司出售也绝非卖旧货这么简单。他的工厂设在中国,所以经常要去中国。他告诉我,他现在去中国都坐商务舱了。我听了很高兴,我也正想和他说这件事。他的公司是盈利的,所以要交税。假定经济舱1500,商务舱5000。不坐商务舱节约的3500,其中1225是要交税的。坐商务舱仅仅多花了2300。现在床铺把公司税降低到21%,希望这位70岁朋友不放弃用钱买时间的原则,坚持坐商务舱。当然这儿的时间是比较广义的,花钱买时间多活几年。

现在来看瑞典中国游客的事件,实际上也是钱和“时间”的问题。中国旅客凌晨到达,假定是清晨4-6点。欧美旅馆,只要房子已经空了(打扫过),让你提前三四小时入住是很正常的。但提前10小时。。。你实在不能怪旅馆。这位旅客的道德水准,在中国旅客中应属中间偏上了,提出花点钱让父母在大堂上睡到入住。旅馆没有同意,这一点我是支持旅馆的。你这么在沙发上一躺,没准再盖条毛毯,别的旅客会怎么想,旅馆生意还做不做。

这位旅客凌晨到达,肯定在计划之中,班机只可能误点,不可能早到七八个小时。所以花点小钱在大堂“买”个临时“铺位”应该是他们旅游规划的一部分。小钱是多少,报道没有说,无从猜测。但根据他父母的年纪,应该到花钱买时间的时候了,否则就是子女不孝。小钱愿意花,不错,应该鼓励。为了父母,花点“中”钱又怎么样。今年七月,伦敦二区的双树(Double Tree)旅馆,三人房间,一晚160美元(带税),斯德哥尔摩市区的旅馆,应该不会超出此数。估计凌晨会到,就多订一晚上吗。如果想省几十美元,可以第一天订个最便宜的房间,老人家先睡一下,行李也不要打开。下午再搬进正式房间。

我们这次预计早晨八点到伦敦旅馆,把行李寄放,然后就出去玩,下午回来再入住。结果飞机大误点,到旅馆已经11点。抱着试试看的态度到柜台问一下,结果说房间已经有了,可以马上搬进去,这英国口音的英语听上去也不别扭了,简直如同仙乐。

其实花钱买时间和花时间买钱的问题,我们有,Bill Gates 也还是有的,区别只是多少时间和多少钱的问题。



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