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怎样制定好的合同?2016年诺贝尔经济学奖介绍 2017-05-06 06:43:25

合同精神(或称契约精神)是现代社会的重要支柱。在合同精神下,社会各成员之间的合作不是依赖于各人的善意,而是预先制定好的规则。从某种意义上说,不光经济活动,就是民主政体也是一种合同:为了社会的有效运作,人民把本来属于自己的一些权利外包给政府。而政府需要依照合同履行职责,否则人民可以收回那些权利。而法制就是各种合同得以实施的保障。

既然合同在社会运行中不可或缺,如何制定好的合同就很重要了。在经济学中,这被称为“合同理论”(contract theory)。2016年的诺贝尔经济学奖,就是表彰哈特(Oliver Hart)和霍姆斯特罗姆(Bengt Holmström)在合同理论中的贡献。这两人分别是哈佛大学和麻省理工学院的经济学教授。

经济活动中的合同主要有两部分内容。一个是规范各参与者的行为,以便得到最大的总收入。另一个是如何分配这个收入。对前者,我们的目标是收入最大化(效率)。对后者,我们的目标是分配的公平性。这里要介绍的两个得奖工作都是关于效率的。他们也考虑如何分配收入,但重点是分配方式对于各方面行为的影响,而不是分配的公平程度。【注一】

×××怎样设计报酬来激发工人动力?×××

霍姆斯特罗姆的开创性贡献是从1979年起,他的一系列工作

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《国家为何失败》读后 2017-04-19 18:25:26

 

“一个国家怎样才能强盛”和“一个人怎样才能健康”一样,是千古难题。人类不停地提出各种理论和理念,但我们都知道真正的答案还很遥远。在古代,人们相信国家的兴亡在于天象,在于神助,或在于统治者的德行睿智。在冷战期间,意识形态是分水岭。取决于你的教育,你会认为两大阵营中的一方代表了兴盛之道而另一方必然灭亡。然而冷战结束后,人们发现世界原来要复杂得多。“民主”并非国家兴盛的灵丹妙药:有很多民主制度的国家陷于长期的经济低迷发展乏力,甚至陷入内战动乱;而有些专制国家却呈现经济高速发展的局面。于是,其它种种理论相继出现。有人认为地缘地理是最重要的因素:自然资源和国际政治大势决定了国家的命运。也有人认为文化和民族性是最根本的:勤劳和聪明程度是一个族群不可改变的基因。经济学家们认为,国家兴盛的关键是正确的发展战略,于是各种顾问和国际机构试图指点发展中国家,提供快速发展的“独门秘籍”。这些说法都有一定道理也有一定的事实来支持。但它们也面临很多反例的挑战。本文要介绍的,是关于国家兴盛之道的另一种说法。

阿西莫格鲁(Daron Acemoğlu)是土耳其出生的美国经济学家,MIT讲席教授。他以研究发展经济学和殖民主义对经济的影

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北欧模式与《北欧理论》 2017-03-19 16:25:56

在世界上有这样一组国家,虽然总人口只有两千七百万(相当于一个大型城市),但却是不可否认的“大国”,因为他们向全世界输出着价值观。据说那里是人间乐园:政府照顾着所有公民的生老病死。人民平等无忧, 国家经济发达,社会安定和谐。他们的今天就是全世界的明天。

我说的不是苏联或东欧某个地区,而是地处波罗的海周围的“北欧五国”(Nordic Countries):丹麦,芬兰,冰岛,挪威和瑞典。它们有着类似的社会模式,人称“北欧模式”(Nordic model)。北欧模式这个概念是1930年代首次提出的,特指北欧国家在社会公义与经济活力之间取平衡的发展道路。它一直受到西方左派包括罗斯福总统的青睐,更在冷战期间被看作是社会主义和资本主义之外的“第三条道路”。在2016年美国大选中,民主党竞争者桑德斯还把北欧模式作为他政见的蓝本。除了国际友人的推崇,北欧国家自己也大力宣传北欧模式,北欧的学者出了很多这方面的书,报刊文章很是汗牛充栋了。

所谓北欧模式,其实包括很多内容。除了社会和国家运行的理念,还有教育,文化,艺术,环保等等。所以要想了解和评论北欧模式不是一件容易的事。好在最近的一本畅销书提供了一些比较具体的理念,有助于我们展开讨论。

这本书的作者帕塔嫩(A

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量子漩涡的奥妙-2016年物理诺贝尔奖介绍 2017-03-11 15:59:20

当你站在小溪边看着水流在桥桩下,卵石边的漩涡时,有没有觉得那是一个很特别的东西?

在今天的科学技术水平下,我们对溪中的水流可以说是了解得很透彻了。水流可以看成是无数微小的水“质粒”在经典力学下相互作用,并受着河床和引力的影响而运动。如果我们愿意,我们可以用计算机模拟来重现任何水流的状况,包括漩涡。

但问题是:这样就算了解了漩涡了吗?从微观上来看,水流的速度分布,质量分布在不同小溪中可以说是全然不同,在同一个地方也一直在变化中。但是漩涡就是漩涡,我们不会把它认作别的东西。而且即使你在水里扔块大石头,水流分布肯定是有了很大变化,但那个漩涡仍然存在。是什么原因使得“漩涡”这种东西如此普遍和稳定呢?

如果我们标出漩涡附近各点的水流速度,我们会得到类似于下图的结果。我们一眼就能看出,这个图里有两个漩涡,左面的是逆时针方向,右面的是顺时针。想象一下我们把这张图印在一块橡胶膜上。不管你怎么拉扯让膜变形,我们还是能认出这两个漩涡。那么你怎样让计算机来认出它们呢?

 

Figure 1.jpg

图一:漩涡附近的速度场(部分复制自https://en.wikipedia.org/wiki/Vector_field

 

一个办法是考察沿着一个封闭路径的速度方向变化。在图中找一个没有

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自律的本能 2017-02-06 16:28:58

我们都知道,成功的一个重要因素是自律。有一个著名的研究表明,能抵制住眼前糖果的诱惑而等待更多奖赏的孩子未来学业的表现会更好。然而,尽管自律是我们大多数人所追求的素质,它却并不像数学或长跑那样有系统的学习和训练的方法。所以,“加强自律”就是很多“鸡汤书”的主题了。就是很多正规介绍行为学和心理学的书,如以前评论过的《改变》和《习惯的力量》都谈到这个问题(见文末的有关博文)。本文要介绍的《自律的本能》(The Willpower Instinct by Kelly McGonigal, 2013)是一本更系统,更学术的书。它是基于作者在斯坦福大学开设的《自律的科学》课程写成的,和课程一样分为十个相对独立的章节。

自律,说白了就是理性和下意识之间的斗争。理性要求我们的行为符合我们的长远目标:健康,存钱,发展事业等。但我们的行为却往往受着下意识冲动的控制,而做出相反的事情:暴食,疯狂购物,沉湎于游戏中等。这种冲突是进化的产物,不是我们能消除的。我们所能做的只是增加理性的赢面。而要做到这一点,“知己知彼”很重要。所以让我们先来看看下意识破坏自律的一些套路。

影响自律的一个重要因素是压力。我们的祖先感受到压力,往往是他们生存面临危机的时候。在这种情况下,最

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关于认识论:涌现和贝叶斯法则 2016-11-22 13:35:32

假如你知道所有的科学定律而且拥有无限强大的计算机,你是否可以预言整个宇宙未来的所有细节?

科学家的标准回答是肯定的。我们的万事万物都是由基本粒子组成的,而基本粒子由四种相互作用力主宰。根据这些相互作用力的规律,只要我们知道目前宇宙中所有粒子的状态,就能推算出它们过去和未来任何时刻的状态。这个观念在几个世纪以前就被提出了,最著名的表达是法国数学家,物理学家拉普拉斯在1814年作出的,后人称作“拉普拉斯精灵”(Laplace ‘s Demon)。 当然,当时所谓的相互作用力只是万有引力和电磁力。但当量子力学发展起来,强作用和弱作用被发现之后,这个观念仍然成立。

就是基于这个观念,拉普拉斯提出了著名的宣言我不需要上帝这个假说。后来发展的大爆炸理论更解释了宇宙的起源。这样从宇宙的产生到运行,都没有上帝什么事了。相信这种宇宙观的人,就被称为“自然主义者”(Naturalist),大致等同于我们熟悉的唯物主义,也就是否定“超自然”的上帝或其它主体的存在。

自然主义也面临着种种困难。有些困难是科学内部的,如怎样将时间上不可逆的熵增加原理与时间上可逆的牛顿力学和谐起来,如何理解量子力学中测不准原理对因果关系确定性的影响,如何解释自然参数如此

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论保守派该投票克林顿 2016-10-24 16:47:49

虽然我自认政治上独立中立,但看法立场却往往与保守派接近(至少在对于市场经济的认同和信任方面)。但在这场选举中,我要投票给克林顿,也认为其它保守派应该如此做。唯一的原因是:川普当选将是一件非常危险的事。

川普可算是近几十年来最独特的总统候选人了。一开始,我和大多数人一样,不把这个“外来户”川普放在眼里。谁知他居然力挫群雄夺得了共和党候选人地位,更意外的是我有不少很敬重的朋友也坚决支持川普。这就让我不得不认真研究一下川普这个人。川普一直声称媒体对他有偏见,刻意打压他。这也确有几分道理。所以我不依靠媒体报道,而是直接观看了共和党和两党的竞选辩论,从头到底观看了川普一个多小时的竞选演说,并读了川普在参加竞选后出版的书《残缺的美国》(Crippled America: How to Make America Great Again)。除了被媒体大肆报道的“非法移民都是罪犯”,“禁止穆斯林入境”等显然荒谬的言论外,其实川普的大多数政见都不是极端的。他关于教育,税收,促进经济等问题的立场当然不是每个人都同意,但都是别人早已提出过的,大都符合共和党主流的看法。川普的人品当然很有问题,使用侮辱性语言攻击女性,不肯公布税表等,都是很多选民不能接受的。但支持者

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从《大空头》看颠覆性创新 2016-07-11 17:13:47

2007年前后的金融危机中,为什么华尔街那些“天才投资家”们在房地产泡沫面前会象成群涌向悬崖的自杀老鼠一样?为什么就没有人看出他们的错误,并从中获益?如果有了与这种群体行为“对冲”的行为,是否就能减轻或是消除这种泡沫的损害?

其实慧眼独具的人还是不少的。金融危机不久之后,就出了两本书专讲“趁火打劫”,逆向交易而赚了大钱的故事。一本是《大空头》(“The Big Short” by Michael Lewis, March 2010, 另一本是《当今最强交易》(“The Greatest Trade Ever” by Gregory Zuckerman, November 2009)。2015年,《大空头》被拍成电影。虽然金融危机已经过去了七八年了,这个电影还是风靡美国,获得好几项奥斯卡提名并得到了最佳改编奖。在其它美国和国际的电影节中也是获奖连连。那么这个电影到底有什么出众的地方呢?

《大空头》讲的是美国人最喜欢的个人英雄“逆袭”的故事。影片中讲了三组“众人皆醉我独醒”的投资者:对冲基金管理人布雷(Michael Burry)一组,华尔街债券交易员佛南特(Jared Venntt)和对冲基金管理人巴恩(Mark Baum)一组,第三组是对冲基金管理者中的新星,盖勒(Charlie Geller)和西浦里(Jamie Shipley)。这些都是基于真人真事。在2005年左右

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高院判决,平权与亚裔入学 2016-06-26 15:06:22

20166月,美国最高法院公布了期待已久的“费雪告德克萨斯大学”(Fisher v. University of Texas,以下简称“费雪案”)第二期的判决。这是关于大学招生是否可以考虑种族因素的又一个案子。最高法院的判决认可了德克萨斯州立大学在招生过程中把种族因素列入考虑,照顾黑人和西班牙裔申请者的做法。奥巴马总统在声明中对判决表示高兴,认为这有利于给年轻人提供平等的机会。媒体在报道中都以“最高法院支持平权法案”为主题。

这个案子对亚裔的父母和孩子特别重要,因为目前亚裔正在推进一个争取大学入学平等机会,反对基于族裔因素歧视亚裔的运动,其中包括对哈佛大学的诉讼和对其它几所名校的举报。其中一个重要部分就是反对照顾黑人和西班牙裔的“平权法案”。所以这次的判决被认为是对亚裔争取入学平等运动的一个打击。有些亚裔人士更因此呼吁在大选中抵制民主党,以防最高法院进一步被“自由派”占领。

那么这个判决真的如此意义重大,而且是对亚裔不利吗?这个我们需要认真分析一下。

首先,我们要搞清楚费雪案判决与平权法案的关系。平权运动(Affirmative Action),在美国指促进政府和私营企业主动照顾弱势群体(少数民族和妇女)的一系列法律,法令和政策。根据维基显示和通常的

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收入差别,市场经济与左右之争 2016-06-09 16:04:43

这近十年来,收入差别在美国政治中一直是个热门话题。几年前的“占领华尔街运动”,是美国近代史上少见的一场广泛,深入的社会运动。这次总统竞选中,民主党的“愤老”桑格斯居然能挑战为当总统苦心经营十几年,无论人脉财力都难以匹敌的克林顿,而且得到大多数年轻人的支持。这都因为“收入差别”挑动了民众的心弦。“百分之一”(指社会中收入最高的阶层)已经成为“人民公敌”,也是美国社会病入膏肓的代名词。

收入差别也是美国政坛左右之争的焦点之一。以共和党为代表的右派认为,“发展是硬道理”,经济的“饼”做大了,人人都能多分,至于怎么分并不重要。而收入差别作为鼓励个人努力的机制,是有利于经济发展的。而左派则认为,超高程度的收入差别是一种社会不公。富人的财富来自对穷人的剥削和不公平的游戏规则。所以政府应该通过税收和救济进行财富再分配,减少收入差别。换句话说,收入差别只有而且也必须通过政府干预来解决。左派经济学家的领军人物之一,诺贝尔经济学奖得主克鲁格曼(Paul Krugman)在2007年出版的《一个自由派的良心》(The Conscience of a Liberal)就持这种观点。左,右派的这两种观点之争就是经典的“公平与效率”的矛盾,看来两者之间是“零和”游戏,只有

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LGBT与“宗教自由案” 2016-04-07 18:40:54
在共和党初选如狗血剧般高潮迭起的时候,美国另一幕政治大片又闪亮登台了:“宗教自由案”。这是关于同性恋,双性和变性人(即所谓的LGBT)与反对他们的人之间权利分配的问题。四月五日,密西西比州州长签署了“宗教自由”法案,允许政府雇员和私人商店以“宗教信仰”为由拒绝为同性恋顾客提供服务。而在三月底,北卡罗莱纳州也通过法律,规定公共厕所的使用以“出生性别”为依据,并禁止地方政府出台与之违背的法律和规定。这两件事引起了全国范围的争议,示威和评论,不少州和公司宣布杯葛这两个“歧视LGBT的州”。

其实这个问题在美国已经发酵很久了。20156月,美国最高法院裁定,各州不得禁止同性恋结婚。这对很多美国人心目中“婚姻是一个男人和一个女人的结合”的观念是个颠覆。几个月以后,华盛顿州一位七十岁的妇人花店主人因为拒绝为同性恋婚礼提供花饰而被州检察官告上法庭。这件事和其它一些事件提出了一个困难的问题:在保护LGBT权益的同时,应该如何对待对他们的行为持反对意见(特别是出于宗教理由)的人的权益?

这个问题近来又由于“厕所问题”而变得更加难以逃避。不少地方和公立学校开始允许变性人甚至“跨性人”(transgender,指未经医学变性而只是心理上性别反转的人)使

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华人和黑人:盟友还是对手? 2016-02-23 15:39:27
近几年来,在美国的华人维权意识大大提升,掀起了好几场较大规模的反对歧视运动。其中有两次与黑人的权益有关。一次是关于大学录取中“平权行动”(affirmative action)照顾黑人学生政策的争论,另一次就是关于华人警官梁彼得误杀黑人青年格里的案子。这两次情况都让华人陷入某种纠结的状况:一方面,同为美国社会中的弱势群体,华,黑两族族应该互相帮助而不是互斗。黑人群体在社会和经济方面更加弱势,与他们斗实在不能理直气壮。而他们在政治和组织上又比华人强得多,与他们结盟比冲突更为有利。另一方面,双方的利益的确有冲突,那么为了社会公义,是否华人就应该单方面放弃,让步?这种纠结引发了华人内部的很大争论,显著影响了群体行动的有效性。所以,厘清华人,黑人两族的关系和我们的战略,对于华人维权的进一步推动是很重要的一环。本文就此问题谈些个人看法。

事先声明:本文中很多论点系基于作者有限的个人体验而不是统计数据,而且不一定“政治正确”。我的目的只是抛砖引玉,发起这个讨论。读者可根据自己的立场和经验自行判断,各抒己见。

诚然,华人和黑人都是美国社会的弱势群体。但两者的处境存在着巨大区别。咱们华人往往对黑人受到的歧视了解不深。我们觉得,

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神秘的中微子 2016-02-17 16:11:29

在基本粒子的家庭中,中微子是颇为神秘的一个成员。它是宇宙中除了光子外“人口”最多的粒子:光是来自太阳的中微子,每秒钟就有约一百万亿个穿过我们的身体。但是中微子又是隐身高手。我们一生时间中,平均只有不到一个中微子会与身体相互作用。就是体积比楼房还大的现代中微子探测器,每天也只能收集几个中微子反应的事件。

中微子质量微小,不带电荷,与其他物质的作用非常罕见,绝大多数情况只是自顾自地“无害通过”。但是它在粒子物理中却起着非常重要的作用。它不仅是现代基本粒子理论“标准模型”中的重要一员,而且还铺垫着超越标准模型,建立新的物理理论的道路。2015年诺贝尔物理奖是关于中微子振荡的发现,这是第四个关于中微子的得奖工作了。

有趣的是,中微子的“身世”还和能量紧紧地联系在一起。

 

*中微子的问世*

 

中微子第一个为人所知的身份,就是“能量窃贼”。那还是在二十世纪初叶,放射性和原子核结构刚刚被发现的时候。1914年,物理学家查德威克(J. Chadwick)首次测量了贝塔衰变中的电子能量。贝塔衰变是人们发现的第二种原子核自发衰变,其中原子核的电荷数增加1,同时放出一个电子(称为贝塔射线)【注一】。根据爱因斯坦的质能公式和衰变前后的原子核

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大数据经济学 (2015年诺贝尔经济学奖介绍) 2016-02-03 16:52:33

“大数据”是近年来的流行词。它通常指网络时代收集和分析巨量数据的工作。但实际上,经济学从创立时起,就一直在用“大数据”支持和检验各种理论和模型。西方最早的大规模社会经济数据收集可以回朔到1700年时的英国。从那以后,随着经济学研究方法的演进,数据的收集和分析也更加系统化和精细化。人们从数据中提炼出一个又一个的模型和理论,而这些又反过来指导数据的收集过程。经济学家,普林斯顿大学教授迪顿(Angus Deaton)就是在收集和解释经济数据领域的重要开创者。因为这些贡献,他获得了2015年诺贝尔经济学奖。获奖前的迪顿也许只在本行出名,但他有一个工作却是家喻户晓的。2010年,迪顿与卡纳曼(2002年诺贝尔经济学奖得主)发表了一个研究,指出收入与幸福度的相关性到七万五千美元为止。超过此收入,幸福度就不再增加了。

迪顿的诺贝尔奖不是因为他的一个工作,而是因为他整个职业生涯的贡献。诺贝尔官方的工作介绍中引用了他的37篇论文,其中有20篇是他独自发表的。根据诺贝尔委员会的宣言,迪顿主要是因为三个方面的工作受到表彰。

迪顿“初出茅庐”就一鸣惊人。在还是新科教授时,他在1980年提出了所谓的“几乎完美需求系统”模型。这个模型研究的是消费优先的问题。

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奥巴马健保的新考验 2016-01-19 17:15:22

2015年末,“奥巴马健保(Obamacare)面临危机”的消息充斥了媒体。据说奥巴马健保框架下的保险行业面临危机,大批保险公司破产关门,保险费急剧上涨,从而危及整个健保改革体系。这究竟是怎么回事呢?保险公司的困境反映了奥巴马健保的根本问题吗?这会不会是奥巴马健保的滑铁卢?

我们都知道,奥巴马健保的主要目的是增加美国拥有医疗保险的人数。为此目的,除了向低收入群体提供大笔补助,帮助他们购买保险外,健保方案还给保险公司加了很多“紧箍咒”。例如:提供的保险计划必须满足关于自付款,涵盖范围的标准,保险公司的行政费用不能超过总收入的20%,保险公司不能歧视已经有病的人等等。为了打破私营保险公司的垄断(其实私营保险公司有好几家),简报法案还引入了非盈利的“健保合作社”(Consumer Operated and Oriented Plan,简称co-op),由联邦政府以贷款形式提供启动资金,在健保市场上提供保险计划,与私营保险公司竞争。这个“新生事物”co-op就是这次危机的主角了。

奥巴马健保还引入了一些保险风险管理机制。主要的有三个。一个是“风险调整”(risk adjustment),这是个永久性的机制,根据各个保险公司客户的风险组成情况在他们之间调整资金。第二个是“再保险”(rein

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美国的言论自由与政治正确 2016-01-05 15:27:31

如果说有美国人民有一个最神圣的理念的话,那就是“言论自由”了。正因为其重要性,美国社会常常会围绕言论自由爆发激烈争论。最近,发生了一系列在高校里关于言论自由的争议性事件(详见篇末所引昭君的博文)。同时,共和党的几位候选人高举反对“政治正确”的旗号,获得较高的民意支持和媒体和党内精英的强烈反对。所以,看来又到了“争论期”了。(“言论自由”涉及的议题很多,包括色情,暴力文艺,国家机密,个人隐私等等。本文只涉及政治方面的言论问题。)

正因为“言论自由”对于美国的立国和治国如此重要,如何认识言论自由也涉及到如何认识美国和西方民主制度。有人基于言论自由的非绝对性而认为不同国家制度之间在这方面没有任何区别,甚至进而认为整个民主制度是虚伪的。也有人认为在任何场合,任何形式对言论的限制都是违背了言论自由的宪法保护,从而是对于美国政治体制的威胁和否定。特别是最近伴随着种族冲突的公开化,对于保护弱势种群的“政治正确”机制的质疑和挑战也经常成为争论焦点。我认为,要了解这些涉及民主体制根本的问题,首先需要了解“言论自由”问题的多层次性。它不光是一个理念和法律,而是随着社会的运作和社会的共识不断成长,变化的一种社会机制。

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性别差异与神经心理学 2015-12-16 18:33:16
人的性格,能力和行为特征是先天还是后天决定的?这是一个古老的问题了。随着基因分析技术的发展,人们发现不少性格特征与基因特征相关联。上世纪末有一本畅销书《与基因共存》(Living with Our Genes by Dean H. Hamer and Peter Copeland),也许是比较全面地介绍基因与性格关系的第一本书。近二十多年来,功能核磁共振(fMRI)能实时观察受试者在完成某些任务时脑部各部分的活动情况,更为心理学研究提供了神经科学的基础。通过fMRI的观察,人们能了解各种思想活动,特别是下意识的活动,是怎样在脑子的各部分协同运行的。这些基因和神经科学的研究方法,比以前通过观察被分离的双生子来区分先天和后天因素要完整得多。近年来出版的很多心理学通俗读物都大量引用这方面的研究结果。这使得书中的结论显得更加科学可信。我以前的博文中也介绍过一些这方面的内容。

但是仔细审视的话,这些高科技得来的结论并非那么可靠。特别是对于意义重大的结论,我们还是需要小心对待。《性别的错觉》(Delusions of Gender by Cordelia Fine, 2010)就是一本与“神经心理学”唱反调的书。作为一个神经生理学家,作者范恩评述了大量关于性别差别的神经生理学研究,从学术上挑战“男女之别来

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保守主义该怎样帮助穷人? 2015-12-08 15:24:39

几十年前我刚到美国时,是个身无分文的学生,靠着每个月几百元的学校资助维生。但我从未觉得过自己是穷人,需要帮助。其原因当然是因为生活水平比当时的中国已经好得多了。但另一个也许更重要的原因,则是我很清楚那是暂时的。一旦完成学业有了工作,我的收入马上会步步提高,过上小康的日子。

后来才知道,我当时属于“赤贫阶层”。美国每年都花巨款帮助那种收入水平的人。说到“同情和帮助穷人”,一般说的就是增加政府这方面的开支。从1965年约翰逊总统提出“向贫困开战”以来的五十年中,光是联邦政府,花在救济低收入人群的钱就增加了三十倍左右(除去通胀因素),在2013年达到六千亿之巨(见下图),约占美国GDP4%,联邦总支出的18%。这还不包括扶助老人的社会安全和医疗照顾支出。

Figure 1.jpg

图一:部分联邦扶贫项目的支出沿革

Gene Falk: “Low-Income Assistance Programs: Trends in Federal Spending”, Congressional Research Service, May 2014 https://www.fas.org/sgp/crs/misc/R41823.pdf)

那么花了那么多钱,美国的贫困情况有没有改善呢?如下图所示,从1970年以来贫困率几乎没有变化。

Figure 2.jpg

图二:过去五十年贫困率变化

(Dylan Matthews, “Poverty in the 50 years since ‘

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诚信的心理学 2015-11-12 04:19:53

“诚信”是美国社会的基本纤维之一。不管是商业交易,工作合作还是私人交往,离开了诚实和信任都会寸步难行。但实际上,在美国不诚实的行为不仅存在,而且还相当普遍。例如,据估计,美国房屋保险的索赔案子被虚报达百分之十,保险公司每年因此损失约二十四亿美元。每年美国人瞒报的收入税(不包括合法避税)可达三千五百亿美元。而员工的小偷小摸和虚报花费等,每年给公司带来六千亿美元的损失,比所有抢劫,偷窃等财务犯罪的损失多近四十倍。就连通常人所不齿的伎俩:买新衣服穿过后再去退货,也不是那么稀有。百货店为此每年损失一百六十亿美元。

可见美国人并非天使。而政府,法律对于这类欺诈行为也基本无能为力。那么美国社会为何并未因此而崩溃呢?那是因为,人的贪婪看来有个自然的限度。即使没有外在的惩罚,人还需要面对内在的“自我形象”。在利益的诱惑面前完全不为所动的是极少数,而肆无忌惮捞取最大利益的也是极少数。大多数人都是在寻求利益和保持“诚实人”的自我形象之间取得平衡,而显示相对轻微的欺诈行为。

这个现象很容易用实验证明。让受试者完成一些简单的任务,如做算术题,回答百科知识,甚至掷骰子都可以。受试者根据自己的成绩得到相应的金钱报酬。如果让

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如何点燃天才的火花? 2015-11-03 15:32:53

我们华人是公认最重视子女教育的民族之一。华人的子女也的确有很多傲人的成就。但是我们通常谈论的都是怎样培养优等生,也就是在现存教育体系里取得好的评价。而如何培养“天才”,也就是让孩子的一方面或几方面远远超过教育体系的要求而真正发挥潜力,那好像还是一门“艺术”,没有通用的方法。也许最好的途径,就是多方借鉴别人的经验。

《火花》(” The Spark: A Mother's Story of Nurturing, Genius, and Autism” by Kristine Barnett)就是这样一本经验之谈。作者是一位母亲,她把严重自闭症的儿子杰克伯(Jacob Barnett)培养成了一个数学物理神童。他十六岁就攻读博士,而且已经显现出很多超人的才能。这是一个很动人的励志故事,大多数书评都有复述,这里就不重复了。

其实自闭症患者成为天才的事例在文艺作品中和现实生活中都不是绝无仅有。但这也不表示所有自闭症患者都有如此美好的前景。所以这本书对于自闭儿群体的意义是有限的。然而,这位母亲的一些做法,对培养“正常”的孩子也不无教益。

我觉得最重要的一点,就是注目于孩子的长处而不是不足。作为自闭症患者,杰克伯当然在生活和智力上有很多严重的缺陷。而一般的“治疗方案”也是注目于这些缺陷来加以改善。但

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